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火星上有生命存在吗?理大获奖仪器可助寻找答案

「我深信,从事这项研究多年所累积的知识有助于将来的科研发展。」

究竟地球以外的宇宙空间有没有生命的存在?这确是人类最感兴趣而又有待解答的其中一个问题。

理大工业及系统工程学系容启亮教授与其团队是少数试图解开这疑团的一群。机会始于他们应俄罗斯联邦航天局的邀请开发一部仪器,用以筛滤火卫一(火星最内层的卫星)的土壤,从而探究生物的痕迹。

2011年11月,这部名为「行星表土准备系统」的仪器采用于「火卫一土壤」火星探索任务中。当时,中国首个火星探测器「萤火一号」亦随这宇宙飞船升空。

「行星表土准备系统」能够把火卫一表层的岩石磨碎至直径少于一亳米,以便进行实地分析及带返地球,用以研究太阳系及火星形成的状况。这系统仅重四百克,体积只比一包香烟大一点,却是根据非常精准的规格而制成。它能抵御无重状态、振动、宇宙尘和辐射线,以及每日由摄氏一百八十度降至零下一百度的极端温差。

不幸的是火卫一土壤任务最终失败,并于2012年1月15日坠落地球。然而,容教授仍保持乐观。「我深信,从事这项研究多年所累积的知识有助于将来的科研发展。我认为在亚洲没有其他大学如理大般拥有参与航太任务的实战经验。」

纵使任务未能成功,这个由理大设计及制造的「行星表土准备系统」将再应用于未来的中俄火星卫星探索计划当中。

「随着我们利用更多先进的工具探究宇宙,我们将不断学习令人兴奋的新事物,继而得到更多精彩的发现。我真有幸可参与令人神往的太空探索之旅!容教授说。

2014年,容教授与团队因研发「行星表土准备系统」而在工程科技范畴取得的成就,荣获第四十二届日内瓦国际发明展的特别大奖及评判特别嘉许金奖。